Medical Cartography in Southern Ontario, 1880–1920: A Records Perspective

  • Renée Saucier


This article examines the context of the creation and use of medical cartographic records in late-19th- and early-20th-century Ontario and suggests that disease maps be recognized not just as records of medical practice or public health administration but additionally as records of data management practices and technologies of liberal government. Disease mapping occurred primarily in the context of municipal and provincial public health departments, which used wall-mounted cloth pin maps as data management tools. In contrast, printed disease maps were used in educational outreach work to encourage individual self-regulation and self-surveillance. Public health authorities sought to use disease maps as tools of governmentality to re-orient individuals and to encourage them to view themselves as members of a larger population that could be improved through changed individual conduct. By examining the origins and functions of disease maps in Ontario, this article contributes to our foundational knowledge of the history of records and record-making, particularly the longer history of data management practices and techniques. As a contribution to archival literature, it offers a deeper understanding of the public role of cartographic records in the recent past, specifically, of the role of such records in the development of liberal government in a settler colonial state.


Cet article explore le contexte de création et l’utilisation de documents cartographiques médicaux à la fin du XIXe et début du XXe siècle en Ontario et avance que les cartes des maladies pourraient être reconnues non seulement comme des documents liés à la pratique médicale ou à l’administration de la santé publique, mais également comme des documents sur la gestion des données et les technologies d’un gouvernement libéral. Les cartes des maladies étaient produites principalement dans les organismes de santé publique muni-cipaux ou provinciaux, lesquels utilisaient des cartes apposées à un mur et des punaises comme outil de gestion des données. À l’opposé, les cartes des maladies imprimées étaient utilisées comme outils de sensibilisation pour encourager l’autorégulation et l’autosurveillance des individus. Les autorités de santé publique ont cherché à utiliser les cartes comme instrument de gouvernementalité afin de réorienter les individus et les encourager à se percevoir eux-mêmes comme membre d’une population plus large pouvant être réformée grâce à des changements de comportement individuels. En explorant les origines et les fonctions des cartes des maladies en Ontario, cet article contribue à la connaissance fondamentale de l’histoire des documents et de la production documentaire, particulièrement la longue histoire des pratiques et techniques de gestion des données. En guise de contribution à la littérature archivistique, il offre une compréhension approfondie du rôle des documents cartographiques dans l’histoire récente, particulièrement du rôle de ce type de document dans le développement d’un gouvernement libéral comme état colonisateur et colonial.

Author Biography

Renée Saucier

Renée Saucier is an archivist at the Archives of Ontario and volunteers at the ArQuives: Canada’s LGBTQ2+ Archives. She has previously worked for the Ontario Jewish Archives as well as the University of Toronto Libraries’ web archiving program. She has a graduate degree in information studies with a specialization in archives and records management. Her areas of interest include the social history of medicine and technology, web archiving and community archives.

How to Cite
Saucier, Renée. 2020. “Medical Cartography in Southern Ontario, 1880–1920: A Records Perspective”. Archivaria 89 (May), 130-63.
Gordon Dodds Prize